Caracol volcánico


Cada año se agregan muchas especies a la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, la lista internacional de especies en peligro de extinción. Pero la adición de un extraño y pequeño caracol escamoso de aguas profundas llamado pangolín marino ( Chrysomallon squamiferum ) es la primera vez que una criatura ha sido declarada en peligro de extinción debido a la amenaza de la minería en aguas profundas, una tecnología que aún no se ha desarrollado por completo.


Matt Simon de Wired informa que el caracol es conocido por solo cuatro respiraderos hidrotermales en el Océano Índico. Son vecindarios difíciles, alrededor de 1.5 millas bajo el agua con presiones aplastantes y temperaturas de hasta 750 grados Fahrenheit. pero el pangolín de mar ha desarrollado una forma asombrosa de afrontarlo. Construye la capa exterior de su caparazón con sulfuro de hierro, creando una armadura alrededor de sus entrañas blanditas y serpenteantes. Los investigadores también creen que el caracol realmente no come nada, sino que depende de la energía producida por las bacterias que aloja en una glándula grande. En otras palabras, es una criatura verdaderamente peculiar y confusa.


También es muy raro. La bióloga marina Julia Sigwart, que estudia el caracol en la Queen's University en Belfast, es una de las investigadoras que solicitó que se lo clasifique como en peligro de extinción en la Lista Roja de la UICN. Ella escribe en The Conversation que el hábitat total de la criatura, incluso incluidas las colonias no descubiertas, alcanza un máximo de aproximadamente 0,1 millas cuadradas. Si bien puede parecer que proteger una porción tan pequeña del fondo del océano sería fácil, no lo es.


Jonathan Lambert de Nature informa que dos de los respiraderos donde viven los caracoles tienen licencias de exploración minera activas. Incluso una sesión de perforación exploratoria podría tener un impacto en la población de caracoles y otras criaturas raras y sensibles que viven cerca de estos respiraderos. Es por eso que Sigwart y otros especialistas hicieron campaña para proteger la especie.


“Este es un paso importante para alertar a los legisladores sobre los impactos potenciales que la minería de aguas profundas puede tener sobre la biodiversidad”, le dice a Lambert Lisa Levin, bióloga de la Institución de Oceanografía Scripps.


La minería del fondo marino, y especialmente la minería en las profundidades donde viven los caracoles, aún no es tecnológica ni económicamente viable. Pero las empresas mineras se están preparando para el día en el futuro cercano en el que podrán comenzar a extraer metales y minerales de las profundidades. Los respiraderos hidrotermales de aguas profundas, como aquellos donde vive el pangolín marino, son especialmente atractivos ya que los procesos hidrotermales pueden concentrar oro, zinc, cobalto y litio en áreas alrededor de los respiraderos.


Además de los respiraderos, las empresas mineras también tienen la mirada puesta en una vasta franja del fondo del océano plagada de "nódulos polimetálicos" o rocas compuestas de cosas como cobre, níquel y manganeso. Actualmente, se han contratado alrededor de 500,000 millas cuadradas de fondo marino para exploración minera. A finales de este verano, los mineros comenzarán a probar un prototipo de colector de nódulos en el Mediterráneo.


Los investigadores están dando la alarma a la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ISA), una agencia de las Naciones Unidas que gestiona el fondo marino en aguas internacionales. La minería no podrá ponerse en marcha antes de que la ISA finalice su código de conducta, lo que se espera que suceda en 2020. No está claro cómo la presencia de ecosistemas sensibles o especies en peligro de extinción será tratada por esas reglas. Esa es una de las razones por las que los científicos presionaron para que se incluyera el pangolín marino ahora, para crear conciencia de que estos hábitats están amenazados. Veintiocho científicos oceánicos enviaron recientemente una carta abierta a la ISA planteando sus preocupaciones. La inclusión del pangolín marino en peligro de extinción, además de intentar proteger a la especie, es un intento de crear conciencia entre el público y los responsables políticos. “Estar en esa lista significa algo para los legisladores y la gente común”, le dice a Lambert Chong Chen, biólogo de aguas profundas de la Agencia Japonesa de Ciencia y Tecnología Marina-Terrestre en Yokosuka.


Sigwart dice que los biólogos marinos ahora están evaluando el estado de otras criaturas de las profundidades oceánicas que viven en hábitats de respiraderos hidrotermales en todo el mundo. “El estado en peligro de extinción para las especies de respiraderos hidrotermales que solo se encuentran en áreas bajo licencia para exploración minera, podría compararse con una especie que solo vive en un parche de bosque lluvioso programado para la tala”, escribe Sigwart en The Conversation .


La esperanza es que la ISA proteja las áreas sensibles e incluso haga que los respiraderos hidrotermales activos estén fuera de los límites de la minería. El hábitat único en el que viven significa que las criaturas de aguas profundas, incluso aquellas con trajes de hierro, son particularmente vulnerables.


“Estas son áreas frágiles bajo amenaza, y no es como si los investigadores pudiéramos iniciar un programa de reproducción de criaturas de respiraderos de aguas profundas”, le dice Sigwart a Lambert. "Solo podemos intentar proteger lo que hay allí".

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